Curiosity investiga cómo las rocas de Marte podrían conservar señales de vida

Un autorretrato del rover Curiosity de la NASA tomado en Sol 2082. Una tormenta de polvo marciana ha reducido la luz solar y la visibilidad en la ubicación del rover en el cráter Gale.
Un autorretrato del rover Curiosity de la NASA tomado el Sol 2082 (15 de junio de 2018). Una tormenta de polvo marciana ha reducido la luz solar y la visibilidad en la ubicación del rover en el cráter Gale. NASA/JPL-Caltech

Intentarlo no es un asunto sencillo. Si alguna vez hubo vida en Marte, probablemente fue microbiana y vivió hace millones de años. Eso significa que para encontrar evidencia de su existencia, los rovers como Perseverance y Curiosity tienen que buscar pistas escondidas en muestras de rocas.

Pero no todas las rocas conservan indicios de vida, ya que ciertos minerales conservan estos indicios mejor que otros. Ahora, un nuevo estudio que utiliza datos del rover Curiosity ha arrojado luz sobre qué indicadores de vida se han conservado o destruido a lo largo de la historia de Marte.

Curiosity está explorando el lecho de un lago seco llamado Gale Crater, que tiene capas de arcilla en el fondo. La arcilla se forma en presencia de agua y es excelente para preservar signos de vida, por lo que es un buen lugar para buscar. Pero resulta que estos minerales arcillosos no son estáticos en el tiempo, como se pensaba anteriormente.

«Solíamos pensar que una vez que estas capas de minerales arcillosos se formaron en el fondo del lago en el cráter Gale, permanecieron así, preservando el momento en el que se formaron durante miles de millones de años».dijoTom Bristow, investigador principal del instrumento CheMin de Curiosity y autor principal del artículo. “Pero las salmueras posteriores descompusieron estos minerales arcillosos en algunos lugares, esencialmente restableciendo el registro de rocas”.

Este proceso, llamado diagénesis, borra parte del registro de organismos que alguna vez pudieron haber vivido allí. Sin embargo, la buena noticia es que los investigadores tienen un modelo de cómo buscar signos de vida en las arcillas al observar lugares comparables en la Tierra. Hay hábitats en nuestro planeta conocidos como «biosferas profundas» que albergan colonias prósperas de microbios en ambientes subterráneos.

“Estos son lugares excelentes para buscar evidencia de vida antigua y medir la habitabilidad”, dijo John Grotzinger, coinvestigador y coautor de CheMin en el Instituto de Tecnología de California, o Caltech, en Pasadena, California. «Aunque la diagénesis puede borrar los signos de vida en el lago original, crea los gradientes químicos necesarios para mantener la vida en el subsuelo, por lo que estamos muy emocionados de haber descubierto esto».

Todo esto significa que buscar evidencia de vida en Marte es aún más complicado de lo que pensábamos, pero no imposible.

«Hemos aprendido algo muy importante: hay algunas partes del registro de rocas marcianas que no son tan buenas para preservar la evidencia del pasado y la posible vida del planeta», dijo Ashwin Vasavada, científico del proyecto Curiosity y coautor de Jet de la NASA. Laboratorio de Propulsión. «Lo afortunado es que encontramos ambos juntos en el cráter Gale y podemos usar la mineralogía para saber cuál es cuál».

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