Google recurre a la energía geotérmica para impulsar su viaje a la luna libre de carbono

Los objetivos ecológicos de Google son extremadamente ambiciosos. El gigante de las búsquedas tiene como objetivo operar todo su negocio con energía libre de carbono, las 24 horas del día, los 7 días de la semana, para 2030. En Google I/O 2022, Moonshot recibió un bienvenido impulso con el anuncio de que se convertirá en “ energía geotérmica de próxima generación para alimentar centros de datos e infraestructura en todo Nevada.

“Somos la primera empresa en firmar un acuerdo para desarrollar energía geotérmica de próxima generación”, dijo Kate Brandt, directora de sustentabilidad de Google, a 2ktechnology en una llamada previa a I/O.

El acuerdo es con Fervo Energy, una startup de energía limpia que tiene como objetivo “desbloquear” el potencial de los recursos geotérmicos. A partir del próximo año, Fervo trabajará con Google para comenzar a agregar energía geotérmica a la red de Nevada. Complementaría las fuentes de energía renovable existentes en el área, empujando a Google hacia sus objetivos 24/7.

Las plantas de energía geotérmica utilizan el calor de la Tierra como fuente de energía. Muy por debajo de la superficie del planeta, el material radiactivo se está descomponiendo y el magma está calentando el agua, lo que proporciona un suministro de energía casi ilimitado, si puedes llegar a él.

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“Es una fuente de energía fenomenalmente grandiosa”, dice Graham Heinson, geofísico de la Universidad de Adelaide. “Y hay enormes cantidades de calor atrapado en la Tierra que podrían alimentar enormes partes del mundo”.

Los seres humanos han estado aprovechando la energía geotérmica durante milenios, dondequiera que el calor suba a la superficie, como en una fuente termal. El agua en la superficie es tibia (¡o hirviendo!) porque fue calentada por la Tierra durante la Edad de Piedra, hace más de 12,000 años.

En los tiempos modernos, el calor se puede aprovechar perforando pozos en el suelo y extrayendo el agua caliente presente allí. Esta agua caliente (y vapor) se bombea a la superficie donde alimentan una turbina y generan electricidad limpia. En Islandia, por ejemplo, esta energía geotérmica “tradicional” es responsable de alrededor de dos tercios del uso de energía primaria del país.

Y la geotermia tiene una ventaja significativa sobre otras fuentes de energía renovable. Siempre está disponible.

“La energía eólica y solar han sido los pilares de nuestra estrategia, pero la geotermia es una gran fuente de energía porque está bajo demanda”, señaló Brandt.

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El viento no siempre sopla, el sol no siempre brilla, y eso puede ser un problema, especialmente para una empresa como Google, que necesita centros de datos que funcionen con energía confiable a todas horas del día. Brandt señala que Google necesita encontrar formas de potenciar sus operaciones cuando esas fuentes no son suficientes. Afortunadamente, puedes contar con que la Tierra subterránea siempre estará caliente, siempre que estés excavando en el lugar correcto.

Sin embargo, la geotermia no está exenta de problemas. Encontrar depósitos de agua en las profundidades del subsuelo puede ser difícil, no es económicamente factible en algunos lugares y el costo inicial y el riesgo de construir plantas pueden ser altos. Esto ha estancado el progreso de la geotermia.

“Históricamente, no ha habido una demanda de energía geotérmica debido a su alto costo ponderado por riesgo”, dijo Graeme Beardsmore, científico de la Tierra de la Universidad de Melbourne, Australia. Pero con el rápido imperativo de descarbonizar, señala Beardsmore, la geotermia está experimentando un rápido aumento en el interés.

“La ecuación riesgo-recompensa está cambiando porque el valor de la energía de bajas emisiones está aumentando”, dijo.

Un nuevo giro en la energía geotérmica

Fervo, que recibió fondos del fondo Breakthrough Energy respaldado por Bill Gates en 2022, ha estado tratando de superar algunos de los desafíos de la tecnología geotérmica más antigua. La idea de la startup es construir un sistema geotérmico mejorado, casi como si estuvieran creando su propio depósito para extraer agua de las profundidades de la Tierra, excepto que no del todo.

El EGS canaliza el agua hacia la Tierra y recoge el fluido calentado después de que pasa a través de la roca, muy por debajo de la superficie. Eso ayuda a mitigar la tarea de encontrar reservorios más cerca de la superficie.

Con Google a bordo, es un enfoque de dos cabezas son mejores que una. La experiencia de Google en computación y datos ayudará a mejorar la producción de energía geotérmica de Fervo y facilitará respuestas rápidas a la demanda de electricidad. “Estamos combinando nuestra novedosa IA con algunas técnicas de perforación y detección de fibra óptica”, dijo Brandt.

El objetivo del lado del consumidor es simple: todos los productos de Google funcionan con energía libre de carbono.

“Cada correo electrónico que envíe a través de Gmail, cada pregunta que haga en la búsqueda de Google, cada video de YouTube que vea, recibirá energía limpia cada hora de cada día”, dijo Brandt.

Lograr ese objetivo será un desafío, admite, y señala que muchos lugares aún funcionan con «energía sucia», utilizando combustibles fósiles para alimentar la red. Eso es ciertamente cierto donde resido, en Sydney, Australia, donde el carbón domina la combinación energética. A menos que haya cambios en la política o en las compras en mi región, los productos que uso para acceder a los servicios de Google no funcionarán con energía limpia. “Es por eso que esto va a ser difícil”, dijo Brandt.

No es la primera vez que Google invierte en EGS, con dólares fluyendo para desarrollar diferentes tecnologías en 2008. Pero la estrategia es un gran sello de aprobación para el avance de la tecnología. Estados Unidos ya genera la mayor cantidad de energía a partir de plantas de energía geotérmica en el mundo, pero aún solo representa menos del medio por ciento de la electricidad generada en el país. Beardsmore dice que es poco probable que la participación de Google sea «transformadora», pero puede ayudar a impulsar el crecimiento en el sector.

“Siempre es un desarrollo emocionante cuando comienza otro proyecto de EGS, porque EGS es realmente la única forma en que la geotermia podrá crecer exponencialmente como industria”, dijo.

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