Hubble tenía un asiento de primera fila para observar una estrella que se convertía en supernova

Cuando se quedan sin combustible y llegan al final de sus vidas, las estrellas pueden morir de la manera más dramática: explotando en una supernova épica que arroja polvo y gas a velocidades tremendas. Los astrónomos ven a menudo el , pero recientemente el telescopio espacial Hubble observó algo mucho más raro cuando capturó una estrella en proceso de convertirse en supernova.

La supernova SN 2020fqv se encuentra en las dos galaxias mariposa que interactúan, a 60 millones de años luz de la Tierra. Fue descubierto por primera vez en abril de 2022 por la Instalación Transitoria Zwicky en el Observatorio Palomar cuando la estrella estaba en las primeras etapas de una supernova, y los científicos del Hubble rápidamente decidieron centrar su atención en ella también.

Los astrónomos presenciaron recientemente la explosión de la supernova SN 2020fqv dentro de las galaxias mariposa que interactúan.
Los astrónomos presenciaron recientemente la explosión de la supernova SN 2020fqv dentro de las galaxias mariposa en interacción, ubicadas a unos 60 millones de años luz de distancia en la constelación de Virgo. Los investigadores entrenaron rápidamente al Telescopio Espacial Hubble de la NASA sobre las consecuencias. AUTOR: NASA, ESA, Ryan Foley (UC Santa Cruz) PROCESAMIENTO DE IMÁGENES: Joseph DePasquale (STScI)

“Solíamos hablar sobre el trabajo de supernova como si fuéramos investigadores de la escena del crimen, donde aparecíamos después del hecho y tratábamos de averiguar qué le sucedió a esa estrella”, explicó el líder del equipo Ryan Foley de la Universidad de California, Santa Cruz, en adeclaración. “Esta es una situación diferente, porque realmente sabemos lo que está pasando y vemos la muerte en tiempo real”.

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Hubble pudo vislumbrar el material alrededor de la estrella, llamado material circunestelar, solo unas pocas horas después de que ocurriera la supernova. Esta es una oportunidad increíblemente rara para estudiar lo que le sucedió a la estrella en sus últimos días, ya que este material solo es visible para los telescopios durante muy poco tiempo.

Junto con los datos del Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de caza de exoplanetas de la NASA, que también estaba observando la región, los científicos pudieron construir una imagen de lo que le sucedió a la estrella en sus últimos años antes de explotar.

“Ahora tenemos toda esta historia sobre lo que le está pasando a la estrella en los años previos a su muerte, durante el momento de la muerte y luego las consecuencias de eso”, dijo Foley. «Esta es realmente la vista más detallada de estrellas como esta en sus últimos momentos y cómo explotan».

Comprender esta estrella en particular podría ayudarnos a comprender otras estrellas que pueden estar a punto de convertirse en supernova, como nuestra estrella vecina Betelgeuse en 2022 (aunque en ese caso, el comportamiento extraño de la estrella resultó ser más que una explosión inminente).

“Esto podría ser un sistema de alerta”, dijo Foley. “Entonces, si ves que una estrella comienza a temblar un poco, comienza a actuar, entonces tal vez deberíamos prestar más atención y realmente tratar de entender qué está pasando allí antes de que explote. A medida que encontremos más y más de estas supernovas con este tipo de excelente conjunto de datos, podremos comprender mejor lo que sucede en los últimos años de la vida de una estrella”.

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