Inmunidad colectiva al coronavirus: qué significa y cuándo la tendremos

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A medida que más y más personas reciben vacunas contra el COVID-19, el término «inmunidad de rebaño» se vuelve a considerar deseable en relación con el devastador virus que asola países de todo el mundo desde diciembre de 2022.

El término significa una situación en la que un alto porcentaje de personas en una comunidad determinada (una ciudad, un estado o un país entero) son inmunes a una enfermedad, ya sea a través de la vacunación o porque esas personas han estado expuestas al virus y sus sistemas inmunológicos se han desarrollado. anticuerpos para protegerlos de ella.

Las personas que lo promocionan como la mejor defensa contra el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19, tienen razón: la inmunidad colectiva ralentiza o elimina la propagación del virus de persona a persona, evitando que circulen enfermedades contagiosas.

El problema con la inmunidad de rebaño y el nuevo coronavirus es que, incluso mientras continúan los lanzamientos de vacunas, el mundo todavía está muy lejos de tener una resistencia generalizada al COVID-19. Los expertos estiman que entre el 60 % y más del 90 % de una población debe tener inmunidad a una enfermedad para que deje de propagarse.

Como referencia, la población de EE. UU. era de aproximadamente 330 millones en 2022, el 90% de eso es 297 millones. Afortunadamente, tres vacunas recibieron la autorización de uso de emergencia de la FDA para combatir el COVID-19, por lo que la inmunidad colectiva puede ser una realidad antes de lo que los expertos pensaron inicialmente.

Exploremos cómo es la inmunidad colectiva, qué significa para el COVID-19 y cómo el mundo puede llegar allí, explicado por la Dra. Jane Orient, directora ejecutiva de la Asociación Estadounidense de Médicos y Cirujanos; el Dr. Joseph Vinetz, especialista en enfermedades infecciosas de Yale Medicine; y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

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¿Qué es la inmunidad colectiva?

Orient le dice a 2ktechnology que la inmunidad colectiva es lo que ralentiza y eventualmente detiene los brotes y epidemias; esto ocurre solo “cuando el organismo patógeno se queda sin víctimas susceptibles debido al aislamiento, la cuarentena o la inmunidad de las personas expuestas”.

Orient, quien dice que realmente prefiere el término “inmunidad de la población” porque “no somos ganado”, señala enfáticamente que “si no fuera por la inmunidad de la población… todos moriríamos como los marcianos en La guerra de los mundos. ” (En la película a la que se refiere, todos los marcianos que viajan a la Tierra mueren a causa de una bacteria transmitida por la Tierra que el sistema inmunitario de los marcianos no puede controlar).

Vinetz explica que un buen ejemplo de inmunidad colectiva es el sarampión.

“La idea es que si tenemos inmunidad colectiva, significa que reducimos la transmisión de una enfermedad dentro de una población”, dice Vinetz. “El mejor ejemplo para pensar es el sarampión. Si el 95 % de todos están vacunados contra el sarampión, eso significa que el 95 % son inmunes al sarampión, lo que significa que el riesgo de que el sarampión se propague de persona a persona es muy bajo”.

La idea, concluye Vinetz, es eliminar la posibilidad de transmisión sostenida.

Si bien la «inmunidad activa», o la inmunidad que una persona desarrolla en respuesta a contraer una enfermedad, es más efectiva y duradera, los expertos ruegan a las personas que no se infecten intencionalmente con SARS-CoV-2 en un intento de desarrollar inmunidad. Simplemente no vale la pena los riesgos.

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Cómo las vacunas promueven la inmunidad colectiva

El propósito de las vacunas, dice Orient, es “exponer a las personas a algo que induce la inmunidad sin enfermarlas gravemente”, y explica que las vacunas son pequeñas dosis de un patógeno, un microorganismo muerto o uno similar pero más débil.

“Se necesita más del 70 % de inmunidad protectora en una población para evitar la propagación a gran escala”, explica Vinetz, y eso a menudo requiere inmunización, particularmente en lo que respecta a enfermedades que han sido casi erradicadas en los EE. UU.

Vinetz vuelve a señalar al sarampión como el mejor ejemplo. Es fácilmente prevenible con la vacuna altamente efectiva, más comúnmente conocida como la vacuna MMR (sarampión, paperas y rubéola). Pero, en 2022, EE. UU. vio la mayor cantidad de casos de sarampión desde 1992, y la mayoría de los casos fueron entre personas que no se vacunaron contra el sarampión.

Los 1282 casos de sarampión en 2022 aún palidecen en comparación con los 3 a 4 millones de casos anuales estimados antes de que se introdujera la vacuna, una demostración de que las vacunas pueden eliminar o reducir en gran medida las enfermedades dentro de una región.

“Las tasas de enfermedad son bajas en los Estados Unidos hoy en día”, explica el CDC en su sitio web. “Pero si nos permitimos volvernos vulnerables al no vacunarnos, un caso que podría desencadenar un brote de alguna enfermedad que actualmente está bajo control está a solo un viaje en avión”.

Solo se ha erradicado por completo una enfermedad, el virus de la viruela, más conocido como viruela. No se han presentado casos de viruela natural desde la declaración de erradicación en 1980, y los bebés ya no necesitan la vacuna contra este virus, porque el programa mundial de vacunación fue muy exitoso.

El desarrollo y aprobación de vacunas requiere un análisis cuidadoso de la relación riesgo-beneficio, dice Orient. “Para enfermedades letales extremadamente contagiosas como la viruela, la relación riesgo-beneficio de las vacunas es muy favorable”, dice. “Para enfermedades más leves, no necesariamente”.

Las vacunas también pueden tener efectos adversos para algunas personas, y la inmunidad disminuye con el tiempo, por lo que la importancia de la vacunación depende de una serie de factores, incluida la gravedad y la prevalencia de la enfermedad, la seguridad de la vacuna y los factores individuales del paciente, explica Orient. “Todo es un intercambio”, nos recuerda.

Orient insta a las personas a no olvidar que las vacunas, aunque son cruciales para algunas enfermedades, no son la única forma de prevenirlas; otras cosas también son importantes: “Las enfermedades también se previenen mediante la higiene, el saneamiento, el control de vectores (por ejemplo, el control de mosquitos) o la cura de los enfermos antes de que la enfermedad pueda ser transmitida.”

Por qué necesitamos inmunidad colectiva

Si no hay inmunidad colectiva, las personas seguirán contrayendo y propagando enfermedades y, lamentablemente, seguirán muriendo a causa de estas enfermedades. Una vez más, los CDC definen la inmunidad colectiva, o inmunidad comunitaria, como “una situación en la que una proporción suficiente de una población es inmune a una enfermedad infecciosa (a través de la vacunación y/o una enfermedad previa) para que sea poco probable que se propague de persona a persona”.

“Incluso a las personas que no están vacunadas (como los recién nacidos y las personas con enfermedades crónicas)”, continúa el CDC en su definición de inmunidad colectiva, “se les ofrece cierta protección porque la enfermedad tiene pocas oportunidades de propagarse dentro de la comunidad”.

El SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19, es nuevo para los humanos, por lo que nadie tenía inmunidad, de forma natural o por vacunación. Debido a que el virus es contagioso, se propaga rápida y fácilmente.

¿Qué se necesitará para alcanzar la inmunidad colectiva al coronavirus?

Hay dos formas de producir inmunidad de rebaño contra una enfermedad: desarrollar y administrar una vacuna segura y eficaz, o esperar a que la enfermedad se propague por la población.

Ahora que se han aprobado tres vacunas en los EE. UU. para la prevención de emergencia del COVID-19, nos estamos acercando a una realidad que incluye la inmunidad colectiva. Sin embargo, tomará meses o años para que suficientes personas se vacunen para lograr una verdadera inmunidad colectiva. Mientras continúan los lanzamientos de vacunas, el distanciamiento social, el uso de máscaras, la ventilación de espacios interiores y una buena higiene personal siguen siendo las mejores prácticas de prevención de COVID-19.

Si toma la estimación de Vinetz de que al menos el 70% de una población debe ser inmune a una enfermedad para producir inmunidad colectiva, eso significa que al menos 231 millones de personas en los EE. UU. deben vacunarse o contraer y recuperarse de la enfermedad.

Al 3 de mayo, alrededor de 31,6 millones de personas han tenido COVID-19 y lo han sobrevivido (obteniendo así cierto grado de inmunidad) en 2022, lo que representa aproximadamente el 9,6 % de la población. (Puede rastrear los casos en los EE. UU. en el sitio web de los CDC, que se actualiza continuamente). Un total del 32 % de los adultos estadounidenses están completamente vacunados, según datos de los CDC, mientras que un poco más del 44 % de los adultos estadounidenses han recibido al menos una dosis de una vacuna contra el COVID-19. Mirando solo a aquellos que han sido completamente vacunados y aquellos que obtuvieron inmunidad por tener COVID-19, todavía tenemos solo un 41.6% de inmunidad colectiva. Todavía tenemos mucho camino por recorrer para alcanzar esa marca del 70 %, y es posible que ese ni siquiera sea el número mágico.

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¿Cuándo tendremos inmunidad colectiva contra el coronavirus?

En este momento, es un juego de números. Una vez más, alrededor del 41 % de la población tiene inmunidad al COVID-19 y nuestro objetivo es un porcentaje más alto que ese. Todavía no se conoce el porcentaje exacto que necesitamos para COVID-19, pero sabemos que es más alto de lo que es actualmente.

Algunos expertos comienzan a cuestionar si alguna vez veremos inmunidad colectiva. Además de una comunidad móvil, las cepas de virus mutantes y una tasa de reticencia a la vacuna estancada entre algunos ciudadanos contribuyen a que algunos científicos duden de que alguna vez alcanzaremos ese número mágico, ya sea del 60 % o del 90 %. En cambio, algunos dicen que debemos aprender a vivir con COVID-19 como un virus que reaparece y, con suerte, causa un daño mínimo a medida que continuamos vacunando y protegiendo a las poblaciones más vulnerables.

La información contenida en este artículo es solo para fines educativos e informativos y no pretende ser un consejo médico o de salud. Siempre consulte a un médico u otro proveedor de salud calificado con respecto a cualquier pregunta que pueda tener sobre una condición médica u objetivos de salud.

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