La nueva muestra lunar de Chang’e-5 incluye las rocas lunares volcánicas más jóvenes hasta la fecha

Cuando la nave espacial lunar Chang’e-5 de China en diciembre pasado, trajo consigo lo recogido en más de 40 años. Un equipo internacional de investigadores ha estado trabajando arduamente para analizar parte de esta preciosa muestra y ha descubierto que contiene parte del material volcánico lunar más joven descubierto hasta la fecha.

El equipo de investigadores descubrió que la muestra tenía alrededor de 1.970 millones de años. Aunque la luna hoy es volcánicamente inactiva, durante sus 4.500 millones de años de historia ha tenido una actividad volcánica significativa que ha dado forma a su desarrollo, como la lava que fluyó por su superficie y formó tubos de lava debajo de la superficie.

Un símbolo marca el lugar donde la nave espacial Chang'e-5 aterrizó y recolectó muestras en la luna.
Un símbolo marca el lugar donde la nave espacial Chang’e-5 aterrizó y recolectó muestras en la luna. Universidad de Washington en St. Louis, creada con Lunar QuickMap

Conocer la fecha exacta de la muestra es importante para fechar con precisión la historia geológica de la luna en términos absolutos. “Los científicos planetarios saben que cuantos más cráteres hay en una superficie, más antigua es; cuantos menos cráteres, más joven es la superficie. Esa es una buena determinación relativa”, explicó uno de los investigadores, Brad Jolliff, de la Universidad de Washington en St. Louis, en undeclaración. “Pero para poner fechas de edad absolutas en eso, uno tiene que tener muestras de esas superficies”.

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Las muestras volcánicas anteriores de la luna, como las recolectadas durante las misiones Apolo, tenían más de 3 mil millones de años. Y los investigadores han podido datar los cráteres de impacto, donde la luna fue golpeada por asteroides o cometas, en menos de mil millones de años. Pero hubo una brecha entre estos dos períodos que ahora se ha llenado.

“En este estudio, obtuvimos una edad muy precisa de alrededor de 2 mil millones de años, más o menos 50 millones de años”, dijo Jolliff. “Es un resultado fenomenal. En términos de tiempo planetario, esa es una determinación muy precisa. Y eso es lo suficientemente bueno para distinguir entre las diferentes formulaciones de la cronología”.

Esta comprensión no solo es útil para aprender sobre la luna. También puede enseñarnos sobre planetas rocosos en nuestro sistema solar y más allá. «Las muestras de Apolo nos dieron una serie de superficies que pudimos fechar y correlacionar con las densidades de los cráteres», explicó Jolliff. «Esta cronología de cráteres se ha extendido a otros planetas, por ejemplo, para Mercurio y Marte, para decir que las superficies con una cierta densidad de cráteres tienen una cierta edad».

Los hallazgos se publican en la revistaCiencia.

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