Misterio de una extraña galaxia doble reflejada resuelto usando datos del Hubble

Cuando los telescopios como el Hubble se asoman al cosmos, a veces pueden obtener una vista furtiva de objetos muy distantes usando un fenómeno llamado . Aquí es donde un objeto masivo como una galaxia pasa entre un objeto distante y la Tierra, y la gravedad de este objeto intermedio deforma el espacio-tiempo y actúa como una lupa. Esto permite a los astrónomos vislumbrar objetos que de otro modo serían demasiado débiles y lejanos para ser visibles.

Pero a veces estos fenómenos tienen resultados extraños, como una rareza detectada por Hubble en 2022 que parecían ser dos objetos que eran imágenes especulares perfectas entre sí.

Esta instantánea del telescopio espacial Hubble muestra tres imágenes ampliadas de una galaxia distante incrustada en un cúmulo de galaxias.
Esta instantánea del telescopio espacial Hubble muestra tres imágenes ampliadas de una galaxia distante incrustada en un cúmulo de galaxias. AUTOR PRINCIPAL: NASA, ESA, Richard E. Griffiths (UH Hilo) COAUTOR: Jenny Wagner (ZAH) PROCESAMIENTO DE IMÁGENES: Joseph DePasquale (STScI)

Los astrónomos están acostumbrados a ver galaxias que parecen estar estiradas en formas extrañas debido a la lente gravitatoria, pero este efecto de espejo era desconcertante. «Estábamos realmente perplejos», dijo el astrónomo Timothy Hamilton de la Universidad Estatal de Shawnee, quien vio por primera vez el objeto, en undeclaración.

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Desde entonces, Hamilton y otros han estado estudiando el extraño objeto y finalmente han descubierto su desconcertante naturaleza. Descubrieron que había un cúmulo masivo de galaxias que no había sido catalogado previamente entre la Tierra y el objeto, alineado de tal manera que producía dos imágenes gemelas de la galaxia distante. La galaxia de fondo se extiende a lo largo de una onda en el espacio creada por la materia oscura, y esta onda crea no solo las dos imágenes reflejadas, sino también una tercera imagen de la galaxia colocada a un lado.

“Piense en la superficie ondulada de una piscina en un día soleado, que muestra patrones de luz brillante en el fondo de la piscina”, explicó otro de los investigadores, Richard Griffiths, de la Universidad de Hawái en Hilo. “Estos patrones brillantes en la parte inferior son causados ​​por un tipo de efecto similar al de las lentes gravitacionales. Las ondas en la superficie actúan como lentes parciales y enfocan la luz del sol en patrones ondulados brillantes en la parte inferior”.

Este hallazgo muy raro no solo permite a los astrónomos echar un vistazo a una galaxia distante, sino que también puede ayudarlos a aprender sobre lo que constituye un gran porcentaje de nuestro universo, al mostrar cuán «grumoso» o «suave» es. Eso es importante ya que hay mucho que aún debemos entender sobre este misterioso asunto.

“Sabemos que es alguna forma de materia, pero no tenemos idea de cuál es la partícula constituyente”, dijo Griffiths. “Así que no sabemos cómo se comporta en absoluto. Solo sabemos que tiene masa y está sujeto a la gravedad. La importancia de los límites de tamaño en la aglomeración o suavidad es que nos da algunas pistas sobre lo que podría ser la partícula. Cuanto más pequeños son los grumos de materia oscura, más masivas deben ser las partículas”.

La investigación se publica en la revistaLos avisos mensuales de la Royal Astronomical Society.

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