Solar Orbiter realizará su sobrevuelo más arriesgado antes de dirigirse al sol

El Orbitador Solar de la Agencia Espacial Europea está en una misión para estudiar el sol, pero para llegar allí tiene que realizar una serie de sobrevuelos de otros planetas, incluida la Tierra. Esta semana, el Orbiter realizará su sobrevuelo más arriesgado, sumergiéndose a través de los fragmentos que rodean la Tierra antes de alejarse rápidamente hacia el sol.

Solar Orbiter alcanzará su punto más cercano a la Tierra el sábado 27 de noviembre a las 6:30 a. m. ET (3:30 a. m. PT), cuando estará a 286 millas de la superficie del planeta sobre el norte de África y las Islas Canarias. Eso es solo un poco por encima de la órbita de la Estación Espacial Internacional, lo que demuestra cuán cerca estará de nosotros la nave espacial, y tendrá que atravesar dos anillos de desechos espaciales tanto en la órbita geoestacionaria como en la órbita terrestre baja.

Infografía que explica el próximo sobrevuelo arriesgado de Solar Orbiter.
El sobrevuelo más arriesgado de Solar Orbiter. ESA

El paso cercano es necesario para reducir la velocidad de la nave lo suficiente como para que pueda alinearse para un paso cercano del sol, donde observará fenómenos como el recientemente descubierto «» visto en la superficie del sol. Para hacer eso, tiene que acercarse, y su próximo paso del sol en marzo de 2022 lo llevará a 30 millones de millas de la estrella.

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Aunque el sobrevuelo de la Tierra es arriesgado debido al potencial de colisión con una pieza de basura espacial, también ofrece la oportunidad de hacer algo de ciencia adicional. Solar Orbiter estudiará el campo magnético de la Tierra y la forma en que interactúa con el viento solar, que es la corriente de partículas emitida por el sol. El Orbiter observará este fenómeno y verá cómo sus datos se comparan con los recopilados por otras naves espaciales como las misiones Cluster y Swarm de la ESA.

“Este sobrevuelo es emocionante: ver lo que Solar Orbiter ve en nuestra parte del espacio, y cómo se compara con lo que estamos viendo, y si hay sorpresas, ¿cuáles son?”dijoAnja Strømme, directora de la misión Swarm.

Mientras Solar Orbiter realiza su arriesgado sobrevuelo de la Tierra, incluso puede ser posible detectarlo desde el suelo. “En los momentos previos al acercamiento más cercano, los observadores del cielo en Canarias y el norte de África podrían ver brevemente la nave espacial a toda velocidad por el cielo”, informa la ESA. “Viajará a unos 0,3 grados por segundo, que es poco más de la mitad del diámetro aparente de la Luna cada segundo. Para la mayoría de los observadores, será demasiado débil para detectarlo a simple vista y demasiado rápido para que los telescopios lo sigan, por lo que los binoculares deberían proporcionar la mejor oportunidad de vislumbrar”.

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